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Welwitschia Mirabilis

Esta es una representante rara y desengonada, nativa y endémica en el Desierto de Namibe, en Namibia y Angola, Suroeste del Continente Africano

Welwitschia mirabilis: Welwitschia


Welwitschia mirabilis

La planta se compone de un tronco que no crece, con una enorme raíz pivotante, que puede alcanzar 30m de profundidad y sólo dos hojas coriáceas, en forma de una amplia franja, que pueden alcanzar más de dos metros de largo y 1, 20m de altura, excepcionalmente 1,80m. Crece ininterrumpidamente durante siglos, viviendo, según estudios biológicos, más de 1500 años.

Es parte de las gimnospermas, por lo tanto una planta primitiva, del período Jurásico, como los pinos. Incluso viviendo en esta región, con un área de unos 50 000 kilómetros cuadrados de aridez extrema, Welwitschia logra captar el agua del rocío y la niebla proveniente del Océano Atlántico, distante a menos de 150km, a través de sus hojas.

Esta especie tiene una característica muy similar con las plantas suculentas, como las crásulas y los cactus. Durante el día, las hojas mantienen los estomas foliares cerrados, impidiendo la transpiración, pero por la noche se abren, para absorber el dióxido de carbono, necesario para la fotosíntesis. Todo esto es para soportar temperaturas de 60° en la sombra y una humedad ambiente bajísima.

Antílopes y rinocerontes se alimentan del jugo de las hojas durante el período de sequía total. Afortunadamente, esto no causa grandes pérdidas a la planta que es llamada de onyama (cebolla del desierto) pues también es consumida por los nativos, cruda o cocida en cenizas calientes.

Welwitschia mirabilis: hojas


Mujeres de la etnia Himba, habitantes de la región Norte de Namibia

Debido a la forma singular, que incluye su crecimiento lento, la Welwitschia es considerada una especie amenazada. Pero aquellas ubicadas en terrenos angoleños, donde es conocida también como n'tumbo, están más protegidas que las de Namibia, y pasmem, esto se debe a los 15 millones de minas terrestres que protegen su hábitat y que se han diseminado desde hace más de treinta durante los conflictos entre la MPLA y la UNITA, para impedir el avance de las tropas enemigas o incluso aislar totalmente un área.

El nombre, bastante difícil de memorizar, fue un homenaje al Dr. Friedrich Welwitsch (1806 - 1872), explorador austriaco, que contribuyó al conocimiento de ésta y de muchas otras plantas de Angola.

Autor: Raul Cánovas

Efectos Video: Welwitschia mirabilis


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